Historias de Patentes (XLIII) El MP3

Autor

iPamark

Publicado

21/12/2023

✍🏻 MPEG Audio Layer III, más comúnmente conocido como MP3, es un formato de compresión de audio digital que permite reducir de forma sustancial el tamaño de un archivo de música, sin aparente pérdida de calidad en la reproducción (un archivo MP3 es unas 11 veces menor que su homónimo en CD, aunque también puede comprimirse usando una mayor o menor tasa de bits por segundo, lo que lógicamente afecta a la calidad de audio final, así como en el tamaño del archivo resultante). Además este tipo de archivos se puede reproducir tanto en ordenadores como en reproductores de audio portátiles, como el iPad.

Lo primero que puede llamar la atención es que estamos hablando de patentes y el MP3 no deja de ser un software que codifica y descodifica audio y, al menos en teoría, el software en sí mismo no es patentable en Europa. Pero esto comenzó a cambiar para equipararse en algunos casos al sistema americano que permite patentar todo aquello que es nuevo y útil.

Así, a partir de 1990, se comienzan a aceptar las patentes implementadas en ordenador (el término de patentes de software no acaba de gustar en nuestro entorno legal), siempre y cuando el problema que resuelva la invención sea de índole técnica.

Una de las primeras solicitudes aceptadas por la EPO fue la EP0266049, referida a un método de codificación de imágenes, que en la práctica ha dado lugar al formato JPG.

Unos meses antes que el JPG, se había solicitado la primera patente del MP3 EP0251028, en el año 1987, en una época en la que los archivos en CD eran pesados y engorrosos, y los ordenadores era muy raro que tuvieran un lector de CD instalado, tampoco era frecuente guardar algunas canciones en el disco duro del ordenador por la cantidad de espacio que ocupaban y lo caros que eran este tipo de soporte y las memorias por aquel entonces.

El formato MP3 fue desarrollado por el Moving Picture Experts Group (MPEG), principalmente por Karlheinz Brandenburg, director de tecnologías de medios electrónicos del Instituto Fraunhofer IIS, junto con Thomson Multimedia. Según declaró más tarde Brandernburg, estuvo probando con varios temas musicales hasta conseguir el codificador perfecto, pero había una canción de Suzanne Vega, cantada a capela, que se le revelaba ya que no acababa de sonar como a él le gustaba, así que estuvo experimentando con ella una y otra vez hasta que la codificación logró ser fiel a la sutil voz de la cantante. «Creo que escuché la canción unas 1.000 veces pero de hecho, todavía me gusta, eso es lo bueno…” .

Cuando la patente del MP3 se concede, en 1994, ya había varias patentes más en camino en una serie destacable de países, por lo que los titulares optaron por conformar con todas estas patentes un único “pool” destinado a controlar el grueso de las patentes relacionadas con el MP3. En el año 1996 ya ingresaban en concepto de licencias 1,2 millones de euros y 10 años más tarde esta cantidad había alcanzado los 26,1 millones de USD.

Desde julio de 1995 Brandenburg comienza a usar la extensión .mp3 para los archivos con este formato MP3, que rápidamente se convirtió en un estándar gracias a que se popularizó a través de Internet, haciendo posible el intercambio de ficheros de música, lo que también dio lugar a varios procesos judiciales contra empresas como Napster y AudioGalaxy por infracción de derechos de autor.

A principios de la década de los 2.000 comenzaron a aparecer otros formatos de audio comprimido que se incluían masivamente en programas, dispositivos, teléfonos móviles y reproductores portátiles; pero al tratarse de un formato patentado y no sujeto a derechos de autor, ha conseguido impedir que la comunidad pueda seguir mejorándolo y exige seguir pagando por la utilización del códec; por ello, hoy día el formato mp3 continúa siendo el más usado y el que goza de más éxito y con una presencia cada vez mayor.

En 2001 Apple lanza su reproductor MP3, que denominó iPod, que fue objeto de algunas patentes, la más importante US2003095096 referida a una interfaz gráfica de usuario, para entendernos, se trata del método para seleccionar una canción moviendo la ruedecita típica de los iPod; en esta patente, como no, consta como inventor Steve Jobs.

Pero, como la mayoría de los productos de Apple, el iPod también fue objeto de algunas demandas por infracción de otras patentes, por ejemplo de Advanced Audio Devides, LLC por su patente US6587403 de un equipo de música que incluye una biblioteca alojada en el mismo; o de Creative Tech, LTD en base a su patente US6928433 de un método de archivo automático de pistas de acuerdo a una estructura jerárquica similar a la interface gráfica del iPod, con la cual llegaron a un acuerdo, no sin antes Apple abonarles 100 millones de USD.

Pero el caso más relevante al que Apple se enfrentó, terminó en 2006, cuando se vio acorralada por otra demanda interpuesta por Burst.com. En este caso Apple no tuvo reparos en admitir, en su defensa, que no habían inventado el iPod, sino que el verdadero creador había sido Kane Kramer, quien en 1979 había desarrollado en Gran Bretaña un reproductor multimedia, sobre el cual solicitó incluso una patente internacional PCT WO8301705 de la que no pudo hacer frente a la inversión necesaria para el pase a la fase nacional de la misma y acabó abandonándola.

Una solicitud PCT tiene dos fases:

  • Una primera, internacional, en la que se efectúa una búsqueda y se publica la solicitud, por lo que de inicio la protección es muy barata.
  • La segunda fase, que se ha de iniciar antes de los 2 años y 1/2 de la primera solicitud, implica continuar con el proceso de examen de novedad en cada país, o en el caso de Europa se puede optar por continuar a través de una patente europea; generalmente esta segunda fase supone un desembolso mayor.

No obstante, la historia de Kane Kramer no parece que haya sido la del pez chico que ha sido devorado por el grande; más bien parece la típica historia del inventor solitario, visionario, incapaz de comercializar su producto, como otros muchos, quizás por haber surgido antes de su tiempo.